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Une planète
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Si loin de nous

Astronomie : découverte d'une nouvelle planète naine dans le système solaire

"É012 VP113" mesure 450 km de diamètre. Elle est cinq fois plus petite que Pluton et se trouve trois fois plus loin de chez nous.

Chaque semaine apporte son lot de découvertes astronomiques. Ce mercredi, une équipe internationale d’astronomes a annoncé, dans la revue scientifique Nature, avoir observé ne nouvelle planète naine orbitant très loin du Soleil et bien au-delà de Pluton. "É012 VP113", surnommée Biden, en référence au vice-président américain, mesure 450 km de diamètre. Elle est donc cinq fois plus petite que Pluton et se trouve trois fois plus loin de chez nous. En effet, elle se trouve sur une orbite elliptique très étirée l’amenant au plus près à 80 unités-astronomiques (UA, la distance Terre-Soleil, soit 150 millions de km) du Soleil.

Et selon l'un des auteurs de l’étude, Chadwick Trujillo, de l’Observatoire Gemini d’Hawaï, il ne s’agit "que de la partie émergée de l’iceberg". L’astronome estime que cette région, qu’on pensait pauvre en matière, pourrait en fait abriter des centaines voire des milliers d’objets similaires, certains aussi gros que Mars ou même la Terre. A cause de la distance, ils sont toutefois très difficiles à détecter.

En 2003, les astronomes avaient déjà découvert Sedna dans la même région, une zone située à la frange du nuage d’Oort, qui forme la frontière du système solaire. Reste à savoir comment des objets aussi éloignés du soleil se maintiennent malgré tout sous son influence gravitationnelle.  

Lu sur Le Nouvel Obs

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